Thursday, December 9, 2010

Down the Kronotskaya river...

The distance between my current ranger station and the Pacific Ocean coast is only about 3 miles (5 km). The ocean is so close that I constantly hear the roar and taste its salty smell, and I can even see the white spoondrift on the tops of big waves during the strong storms. But we are separated by maritime marshy tundra and the estuary of the two largest rivers in the Kronotski reserve: Kronotskaya and Bogachevskaya. Therefore, the only access there is by water.

When I first arrived at my service here in September 2010, large salmon runs were passing through the estuary on their way from the ocean for spawning, and I was patrolling the situation there, at the estuary and the three-mile coastline of the reserve, almost daily. Now, in the beginning of December, I still go down to the ocean, but much less frequently. The fish have already gone upriver, and I do not want to disturb the thousands of ducks and hundreds of swans wintering in the estuary without a good reason.

I always depart before dawn when the eastern sky above the ocean is barely turning green. The inflatable rubber boat I use is equipped with a tiny five-horsepower motor, but I always row down the river in order to be as quiet as possible so as not to disturb animals or possible poachers. In September and October the bears are fishing right in the river, and I peer into the darkness of early twilight to have time to avoid collisions. On the way downstream I encounter up to ten animals, on the way back (upstream) I use the motor against the strong current, so I see fewer bears. Snags, brought by the rapid river, are also dangerous, but I know all their locations by heart.

Seagulls are flying just above the river to the ocean under the sky that is still full of morning stars. Every now and then my boat comes up to flocks of ducks on the water, and they fly away into the river fog. Powerful crease marks often appear on the water surface near the boat – this is the indication of the large chum and soho salmon species going upstream in their runs. Pink (hunchback) salmon, smaller in size, have already finished spawning, and now thousands of the white bodies are visible in the riverbed. Therefore the morning mist is full of rotten fish smell, but the human nose gets used to any smell, and with time you don’t even notice it.

The sound of twigs snapping under bear feet is coming from the alder and willow brushwood along the riverbanks. Sometimes you can hear a powerful animal roar. Most of the times it is a young bear soliciting his mother for fish. You would never think that such a strong and deep bass is coming from the one-and-a-half-year-old cub that is no bigger than a medium-sized dog.

After the Lebyazhyi mouth the river broadens out to about 200 meters (656 feet) across. The ducks do not fly away anymore; they just swim to the far shore. It is brighter now, so the snow-covered volcano summits appear out of the darkness and their reflections are seen in the calm surface of the water. Here, there are no more trees on the banks of the river; even the Steller's sea eagles are forced to sit and wait for their prey on coastal mounds, overgrown with red bilberry.

After the final sharp turn the river comes very close to the ocean; only a sand dune 200 meters (656 feet) wide are separating the two. This area is already affected by the tidal waves. The sand bars that appear at low tides are occupied by hundreds of gulls, ducks and seals, well-fed during the salmon spawning season.

After rowing another two miles along the estuary you can see the entrance to the ocean with its huge waves breaking on the shore sand bars. After heavy rains the water in the estuary seems to be divided into two streams: one containing the crystal clear spring water from the Kronotskaya River and the second containing muddy water, the color of hot chocolate, from the Bogachevkaya River. These streams do not mix until the entrance to the ocean. Gray whales like to enter the estuary for some reason; I saw them there at every visit in September and October. The seashore is low here; the nearest cliffs are on Kronotsky Peninsula tens of miles away. The beaches are empty and flat with low dunes of black volcanic sand, from which the sea waves wash away any the traces of animals and birds.

Nowhere else on Earth have I experienced such a complete feeling of presence and, at the same time, feeling of almost non-existence as here, next to the whales and the bears. And every time, I am very grateful for the happiness of experiencing it myself and the ability to share this beauty with people...



.Swans and ducks at the sunrise.

.The seagulls are waiting for the leftovers from the bear's breakfast.

.Bolshoy Semyachik Volcano.

.Kronotsky Volcano from the estuary (Kronotskaya Sopka).

.The seals in the estuary.

.Such a stare!

.Serene morning on the Pasific Ocean shore.

Original post is by Igor Shpilenok (both text & images) in Russian here.

Monday, December 6, 2010

After heavy snowfall.

Originally posted by  at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

This is a ranger station near the Shumnaya River head after the snowfall. Exactly the same weather is today at my station - peace and quiet after the snow cyclone.

This is a wonderful place that I lived in when I first came to Kronotsky Nature Reserve six years ago.


Sunday, December 5, 2010

Under the wintry-mix.

Originally posted by at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

Почти сутки идет то плотный снег, то дождь. Со стороны тундры мою избушку засыпало до половины окна. Из обхода вернулся насквозь мокрый. Сейчас пью горячий кофе, выгоняю из тела усталость от мокрых сугробов. Топится печка, парит сырая одежда, развешанная над плитой.
Люблю я такую погоду и такую усталость...
Интернет едва дышит. Видно нелегко слабому спутниковому сигналу проникнуть сквозь толстое снежное облако.

Saturday, November 27, 2010

... and mushrooms.

Since yesterday we talked about local berries in Kronotsky Nature Reserve in such detail, it would be unfair not to mention our local mushrooms.

Autumn tundra around my ranger station is a kingdom of unpicked mushrooms. I have never seen so many of them anywhere else. Just do not ask me about the names - for example I have no idea how the species on last three photos of this post are called. These mushrooms are the most abundant around, along with porcini (Boletus edulis) and orange-cap boleti (Leccinum aurantiacum).


Originally posted by at И грибы...

Saturday, November 6, 2010

Good morning from Kronotsky Nature Reserve!

When you are looking at the Sun rising over the Pacific ocean on a clear day, you often think that, probably, you are the first one who meets the Sun today, out of huge Eurasia continent full of billions still sleeping people behind your back. And happiness overwhelms you...

Tuesday, November 2, 2010

A volcano and a fox.

Originally posted by at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

Good morning from Kronotsky Nature reserve!
This is how the morning of 21st of October looked in 2007 at 8:41am. On the background you can see my favorite volcano - Kronotsky.

But it is cloudy today, so I can not see it. It is very quite, no wind, probably before the stormy weather. And I'm busy doing laundry and other errands around the house.

Monday, November 1, 2010

Refreshing morning reflections.

Originally posted by at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

Good morning from Kronotsky Nature reserve. In this image the Kronotsky volcano is reflecting in the Kronotskaya River.
Taken on 23rd of October, 2010 at 8:19am.

Sunday, October 31, 2010

There are unlimited number of stories I can tell you about bears...

Originally posted by at "О медведях, как о чертях, можно рассказывать бесконечно и занятно..."

"О медведях, как о чертях, можно рассказывать бесконечно и занятно... Но всех, кто пожелает послушать о берлогах, о проказах косолапых на пасеках, об охоте на овсах, о случайных встречах с медведем грибников, малинников, пастухов, о медвежьих свадьбах, даже о том, как медведица спасла деревенское дитя и воспитала его в лесу, я отсылаю к охотничьему костру, там любитель подобных историй наслушается такого, перед чем даже иной фантаст спасует и может бросить писать, понявши, что приземлен взлет его и детски слабо вдохновение".
      - В. Астафьев. Собр. Соч. в шести томах. Том второй. "Осенью на рыбалке". М. "Молодая гвардия". 1991 г. С. 543.

Прав классик! Все, связанное с медведем, нам занимательно: от фольклора до физиологии!
Снимок писающего медведя, опубликованный в прошлом выпуске "Доброго утра…" вызвал повышенный интерес публики. Как написал один мой добрый френд: "Чего же с браконьерами бывает, если даже медведи так на инспектора реагируют?". ( Кстати, было такое  такое в моей инспекторской практике в заповеднике "Брянский лес", что задержанному в ночи браконьеру-электроудочнику пришлось полоскать в заповедной Неруссе штаны после случившейся с ним "медвежьей болезни.)
Шутники от физиологии выдвинули немало версий причин секундной слабости Миши, шутники от политики придумали как использовать снимок для символики "ЕР". Проехались и по автору снимка, гадая, в какой форме случилась "медвежья болезнь" от встречи у него.

Раз это так интересно,  вот еще снимок на подобную тему: медведь справляет большую нужду на фоне вулкана Зубчатка.
Помет медведя, между прочим,  для зоологов - кладезь информации. Разглядывая кучки, можно много узнать о происходящем в окрестностях. Я могу не ходить далее одного километра от избушки, но знать, когда появляются детеныши у оленей, когда заходит в реки лосось, созревает голубика, шикша, брусника, рябина, поспевают кедровые орешки.

Брусничная диета.

Голубичная диета.

Рябиновая диета.

Кедровоореховая диета.

Saturday, October 30, 2010

Golden autumn in Kronotsky Reserve.

Originally posted by  at Кроноцкая золотая осень...

Good morning from Kronotsky Nature Reserve!

This is the first picture I took when I started my shift as a park ranger this year in Kronotsky Nature Reserve. It seems like this bear has never seen a human before in this remote location. Emotions were so strong that he experienced a "bear's sickness"...

Smirnaya river outfall, 14th of September 2010, 9:26am.

Originally posted at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

Thursday, October 28, 2010

Good Morning from Kronotsky Nature Reserve!

Originally posted by at Доброе утро из Кроноцкого заповедника!

I am a "skylark", I always wake up before the sunrise. It is very useful for the photographer because the sunlight in early morning hours is the most interesting for image capturing. Over the years I've accumulated hundreds of morning photos, most of which were never published. And almost every day their number is growing!

Previously I was publishing relatively big photo-stories in this blog, but today I decided to start a new "column" - Good morning from Kronotsky Nature Reserve in which I will publish a single photo from my morning collection with a short description. I hope that it will bring your spirits up during these short late autumn and winter days! Most of my readers live to the east of Kamchatka, so if I publish a post at midday in Kamchatka - in my homeland in Bryansk province, in Moscow and St. Petersburg it will be early morning hours. The photo will be either from today or taken long time ago, but if you see it you will know that everything is ok here with me, in this remote Kamchatka location, in the ranger station "Kronotsky airfield" near Kronotsky volcano.

On the current picture it is 23rd of October 2010, 8:23am. You can see morning frost on the banks of Kronotskaya River.

Wednesday, October 27, 2010

Next to a Dream.

Hello my dear Readers!

I could not write anything here for a very long time . It has been 45 days already since I started my shift as a ranger in “Kronotsky airfield” – this is the name for this ranger base station in Kronotsky Nature Reserve in Kamchatka.

All the places around this unpopulated area have names that are connected to the word “krontosky”. “Kronotsky airfield” ranger station is situated in Kronostsky tundra on the bank of Kronotskaya River, that flows out of Kronotsky lake (the largest fresh water lake in Kamchatka), and fall into the Kronotsky bay of Pacific ocean. And the majestic symmetrical cone of Kronotsky volcano rises above and crowns all this beauty!

I first saw this volcano from the helicopter 16 years and at that time I gave myself a promise that to come back here. Since then I have visited this place for periods of time from two days to slightly over two months. And never was disappointed in this place. Every time after I had to leave it this volcano would start coming back to me in my dreams. I would see it in such perspectives that I was dreaming to photograph it but couldn’t yet, did not have time.

For this time, if things go as I plan, I will spend the whole winter here. But that is just the plan, we can never be sure in the future. At least my food supply here should last until May. Most of the time I will be spending performing my duties as a park ranger: patrolling the vast territory around my station, collecting the nature information for reserve research, some time I will spend repairing the current “ancient” station building and the surrounding stations, that are not constantly occupied, but rather used for long and seasonal patrolling trips. But every time I step outside I always take my camera with me, and I already have something to share with you.

Once again I wanted to say thank you to my readers. I did not have access to the internet for 2 months, but during this time the number of my readers increased! This obliges me greatly to continue!

This is how my current home looks. There is a family of bears peacefully grazing nearby on this photo.

Kronotskaya river in September with barely visible roof of my home visible on middle left of the photo.

The only way to get here is by helicopter.

And this is how the local tundra looks like in April-May when the snow is stiff enough to walk on it without snow-shoes. This picture is made by my brother, Dmitry, two years ago.

You can comment here or at the original post in Russian..

Sunday, July 25, 2010

My Kamchatkan friends.

Originally posted by  at Мои камчатские соседи.

При встрече в тайге человек и медведь чаще всего разбегаются в разные стороны и потом долго приходят в себя. Мне посчастливилось месяцами жить и работать в самых медвежьих местах России, а может быть и мира - в Долине гейзеров и на Курильском озере на Камчатке. Оба эти места находятся под охраной Кроноцкого заповедника, инспектором охраны которого я работаю. Если бы я и мои коллеги всегда бегали от медведей, то ничего другого сделать бы мы не успевали (хотя иногда приходится бегать). Медведи тоже не все бегают от людей. Несколько медвежьих поколений здесь выросло под защитой заповедного режима, и некоторые звери не имеют панического страха перед человеком.  Когда я живу в тайге, такие медведи являются самыми близкими и заметными соседями, иногда даже заглядывают в окна или в двери. Если  живешь долго на одном месте, невольно начинаешь узнавать их в лицо и давать имена. Когда шесть лет назад я приехал  в Долину Гейзеров, там еще жили медведи, имена которым дал натуралист Виталий Николаенко, автор книги "Камчатский медведь". В этой книге он описал жизненные истории нескольких легендарных медведей: Корноухого, Добрыни, Темнолапки. Ушел из жизни Виталий Николаенко, нет уже и большинства описанных им медведей. Я застал в Долине Темнолапку и в будущем постараюсь рассказать о ней персонально. Многие медведи Курильского озера, не избегающие людей, и многократно снятые фотографами и фильммейкерами, тоже получили имена собственные. Сумоист - крупный самец, который к осени набирал столько жира, что для него было затруднительно ходить по суше.  Он предпочитал плавать вдоль берегов озера. Водолаз - тоже известный пловец и дайвер -  умел поднимать снулую рыбу с глубины в несколько метров. Вечный Старик - каждый год спускается с гор в крайне истощенном и болезненном виде, каждое лето прогнозируется его смерть, но он жив и поныне. Алкаш (это он изображен на верхнем снимке) - добрейший ленивец-философ, вечно лежащий на пляже, получил столь некрасивое имя, когда в 2008 году отобрал у австрийского туриста фляжечку со шнапсом и высосал ее.
Сегодня я покажу фотографии знакомых мне в лицо медведей. Их немало, поэтому буду давать только по одному снимку каждой индивидуальности. В запасниках же гораздо больше.

This is a legend of Valley of Geysers. This female bear, called Temnolapka (meaning Dark Paw) was a queen of the area for a long time. I plan to write a separate story about this beauty.

Кухтыль - молодой любопытный самец из Долины гейзеров. Любил заглядывать в окна и двери нашей инспекторской избушки. Благодаря этой плохой для медведей привычке, я первый раз победил на престижном фотоконкурсе Wildlife Photographer of the Year в Лондоне с портретом Кухтыля, заглядывающего в окно.  История об этом - здесь. Этой весной я видел взматеревшего и ставшего более осторожным Кухтыля недалеко от Долины гейзеров.

Олигарх - крупный самец, которому некого бояться, приватизировал половину лучших пастбищ в Долине гейзеров.

Прима - красавица и замечательная мамаша из Долины гейзеров. 

Рыбачок - я с ним познакомился на реке Тихая в Кроноцком заповеднике. Умелый рыболов, предоставивший мне шанс снять вместе два символа Камчатки - медведя и вулкан.

Мамаша - медведица с необычно развитым материнским инстинктом. Прошлым летом,  при наличии двоих собственных полуторагодовалых малышей, она усыновила полугодовалого сиротку - необычный, впервые задокументированный для медведей поступок. Об этой истории я рассказывал здесь.

Кешка - набирающий силу молодой красавец-драчун. Жесткий характер. Он сумел подчинить всех своих сверстников и огрызается на более старших и сильных медведей.  Видно, что он показывает зуб даже человеку, проходящему мимо его любимого рыболовного камня,  на котором он стоит.

Пушкин. Веселый и шкодливый молодой самец с пушкинскими бакенбардами. 

Вьюноша. Напоминает положительного застенчивого студента-первокурсника, стремящегося к новым знаниям. Избегает конфликтов с ровесниками, всегда деликатно обходит даже младших соплеменников. Любит длительные заплывы по озеру.

Киллер или Убивец. Все молодые медведи и медвежата в округе шарахались подальше от этого почти черного средних размеров самца. Самки всегда уводили от него малышей. Видно, не за добрые дела он заслужил такую репутацию. Людей он побаивался, никогда не выходил на открытое место, но я не раз замечал, что он ходит по свежим человеческим следам. Рядом с ним было неуютно.

Миша с Машей - молодые дружные медведи, скорее всего брат и сестра. Миша (справа) - лентяй и пофигист, к четырехлетнему возрасту даже не обучился умело ловить рыбу, предпочитая отнимать ее у замечательной рыбачки Маши.  

Вечный старик. Каждый год перед нерестом нерки этот крупнейший на Курильском озере соломенного цвета старый зверь спускается с гор в очень плохом виде: крайне истощенный, весь в старых и новых шрамах. Мы даже гадали  о дате его смерти.  Но он спускается не помирать, а набраться сил.  К осени он отъедается,  размерами тела он становится похож на зубра и опять отправляется на зимовку в горы.

Clown is a big fan of walking on two feet. Usually bears get up on their rear feet only to take a look around. But this bear is a "virtouso" of human-like walking.